종합
핵연료 교체없이 40년 가동…정부지원으로 ‘친환경 초소형 원자로’ 개발 시동
우장기 기자 news@timenews.co.kr
기사입력 : 2019-07-05 15:18:59
한국 울산과기원 연구팀 개발 착수...

[타임뉴스= 우장기 기자] 러시아의 원자력 쇄빙선 ‘야말’이 극지를 항해하고 있다. 작은 사진은 울산과학기술원(UNIST)이 개발할 모듈형 소형 원전 개념도. 선박과 잠수함 등에 사용할 수 있고 설치하면 40년 쓸 수 있도록 할 계획이다.

정부의 탈원전 정책을 둘러싼 논란이 끝날 조짐을 보이지 않는 가운데 최근 원자력계 원로인 황일순 울산과학기술원(UNIST) 기계항공및원자력공학부 석좌교수가 쇄빙선과 해양 탐사선의 엔진을 대체할 선박용 소형 모듈 원자로를 정부 지원으로 개발하겠다고 나서 주목을 받고 있다. 

황일순 울산과학기술원(UNIST) 기계항공및원자력공학부 교수는 서울대 원자핵공학과 교수 퇴임 후 올해초 UNIST 교수로 부임한 황 교수는 최근 극지 및 해양, 해저 탐사선 등 선박용 소형 모듈 원자로를 개발하는 원자력융합기술개발 과제에 착수했다. 4년간 정부가 30억원, 울산시가 6억원을 지원한다. 4년 내에 개념설계를 완성하는 게 목표다.


탈원전 정책을 추진하면서도 소형 모듈 원자로 개발을 지원하는 정부의 움직임이 의아하다는 반응이 나온다.

황 교수는 6월 말 초소형원전연구단을 공식 출범시켰다. 이번 선박용 소형 원자로 개발에는 4년간 정부 예산 30억 원, 울산시 예산 6억 원이 투입된다. 4년 내에 개념설계를 완료하고 실증을 위한 상세설계를 진행한다는 목표를 세웠다.

“탈원전 재생에너지 확대 정책의 보완책"

황 교수는 “재생에너지와 함께 친환경 원전 기술을 개발하지 않으면 기후변화 문제를 해결하기 어렵다는 공감대가 형성되고 있다"며 “소형 원전 기술이 재생에너지와 함께 기후변화, 대기오염과 같은 전 지구적인 문제에 해결책이 될 수 있다"고 말했다.

연구단이 개발할 소형 원자로는 모듈형이다. 핵연료를 3∼7년 주기로 교체해야 하는 상용 원전과 달리, 핵연료를 한 번 넣으면 40년 동안 핵연료를 교체하지 않아도 된다. 

핵연료 교체는 비용도 많이 들고 사용후핵연료를 만들어내기 때문에 핵확산 위험, 폐기물 처분 문제가 뒤따른다. 황 교수는 이런 우려를 일괄적으로 해결할 소형 원자로를 개발하는 게 목표다.

황 교수는 “이번에 개발할 소형 원자로는 원자로를 물로 식히는 것이 아니라 납과 비스무트를 5 대 5로 혼합한 액체금속으로 식힌다"며 “이 액체금속은 123도에서 액체가 되고 1700도에서 기체가 되는데 상온에서 물이나 공기와 만나도 반응과 폭발이 없다는 장점이 있다"고 말했다.

납-비스무트 고속원자로는 전체 지름이 1.7m, 길이가 6m인 초소형 모듈 원전으로 사용후핵연료를 운송하는 국제표준용기 내부 지름 1.9m보다도 작다. 

폐기하거나 분리하지 않고 통째로 안전하게 옮길 수 있다는 얘기다. 만에 하나 선박 사고가 일어나 바다에 빠져도 액체금속이 얼어 버려 사용후핵연료나 방사성물질이 봉인된다.

납-비스무트 고속원자로를 개발하는 과정에서 극복해야 할 문제도 있다. 원자로 내부가 부식될 우려다. 

원자로와 배관 등이 일체형인 모듈 원전은 40년 동안 핵연료 교체가 필요 없도록 설계되지만 배관도 교체하기 어려워 내부 부식 문제를 해결해야 한다. 고준위 핵폐기물 심층 처분시설을 반드시 갖춰야 하는 점도 일반 원전과 마찬가지로 해결해야 할 과제다.

모듈형 원전이 핵잠수함 등 군사용으로 활용될 것이라는 우려도 있다. 일각에서는 이 해상용 소형 원자로가 장보고-III(3000t급) 잠수함에 적용될 수도 있다는 추측이 나온다.

이에 대해 황 교수는 “최근 중국이 선박용 원자로를 개발하면서 잠수함 등 군사용으로 전환할 수 있다는 우려가 국제사회에 제기됐지만 우리는 연구단을 출범하면서 평화적으로 이용하겠다는 선서를 했다"며 가능성을 부인했다.

황 교수 연구팀은 4년 뒤 개념설계가 완료되면 이후 상용화와 인허가를 위한 상세개발에 나설 예정이다. 상용화 시기는 짧게는 7년, 길게는 10년으로 보고 있다.

미국,중국 등 차세대 소형 원자로 기술 경쟁 치열

차세대 소형 원자로에 대한 기술 개발 경쟁이 최근 치열해지고 있다. 원전 안전성을 높이고 건설 비용을 줄이려는 노력의 일환이다.

국내에서는 한국원자력연구원이 개발 중인 소듐냉각고속로가 차세대 원자로로 꼽힌다. 소듐냉각고속로는 황 교수가 연구하는 납-비스무트 냉각 방식의 소형 원자로와 마찬가지로 고속 중성자를 이용해 핵분열 반응을 일으킨다. 

냉각재로 기존 경수로나 중수로처럼 물이 아닌 소듐(나트륨)을 이용한다. 그러나 이 원자로 역시 폭발 위험이 있는 문제를 해결해야 하는 과제가 남아 있다.


미국에서는 마이크로소프트 창업자인 빌 게이츠가 출자한 벤처기업 테라파워가 개발 중인 ‘진행파 원자로’가 대표적이다. 핵연료 제조 과정에서 버려진 열화우라늄을 연료로 사용하며 액체금속 냉각 방식을 적용하는 것으로 알려져 있다. 

하지만 이 역시 소듐냉각고속로처럼 화재가 날 수 있다는 단점이 있다.

중국은 2016년 국가프로젝트로 해상 소형 원자로 개발을 선언하고 2020년까지 상용화한다는 목표를 세웠다. 선박에 설치하거나 극지, 도서지역 등에 안정적으로 전기에너지를 공급하겠다는 것이지만 군용으로 전환할 수 있다는 의구심이 끊이지 않는다.

황일순 UNIST 기계항공및원자력공학부 교수 연구팀이 바다 위를 떠다니며 전력을 생산하는 ‘초소형 원자로’ 개발에 나선다. UNIST 제공

황교수는 “최근 중국이 선박용 원자로를 개발하면서 잠수함 등 군사용으로 전환한다는 우려가 국제사회에서 제기되고 있는 걸로 알고 있다. 

최근 출범한 ‘초소형원전연구단’은 평화적으로 기후변화와 에너지 문제를 해결하는 데 국한하겠다는 선서도 했습니다. 그렇게 하지 않으면 연구가 중단될 가능성도 없지 않기 때문입니다."라고 말한다.

황 교수는 2일 이뤄진 해상에서 활용할 소형 모듈 원자로가 군용으로도 활용될 수 있는 것 아니냐는 질문에 이같이 말했다. 

이날은 국제원자력기구(IAEA)가 주최하고 UNIST가 주관하는 ‘제17차 인프로 다이얼로그 포럼’이 울산시 롯데호텔서 개막했다. 4일까지 열리는 이번 포럼은 IAEA가 추진하는 혁신원전 연구 프로젝트를 논의하는 국제학술행사다.


일각에서는 과학기술정보통신부 산하 4개 과학기술특성화대학 중에서 이번 정부 들어 가장 주목을 받는 UNIST에서 선박용이기는 하지만 신형 소형 원자로를 개발한다는 발표한 것을 두고 의아해하는 목소리가 나온다.

문재인 대통령은 지난해 2월 4대 과기원 중 유일하게 UNIST 졸업식에 참석하면서 각별한 신뢰를 나타냈다. 

그런 UNIST가 이번 정부의 탈원전 정책에 반하는 신형 원자로를 개발하는 것은 물론 원자력계 원로인 황 교수가 이를 주도하는 모양새이기 때문이다. 

게다가 단계별 탈원전 정책을 추진중인 정부가 앞장서서 새로운 원자로 기술을 개발하는 것은 앞뒤가 맞지 않다.

일부에선 행여 이 해상용 소형 원자로가 핵추진 방식 도입 여부가 공개되지 않은 장보고-III(3000t급) 잠수함에 적용될 것이라는 추측까지 나오고 있다. 

 그런 만큼 최근 황 교수를 단장으로 출범한 ‘초소형원전연구단’에 비상한 관심이 모이고 있다.

문미옥 과기정통부 1차관이 2일 울산 롯데호텔에서 개막한 ′제17차 IAEA 인프로 다이얼로그 포럼′에서 축사하고 있다. UNIST 제공

황 교수의 답은 명쾌했다. 그는 “탈원전 정책을 하면서도 재생에너지와 함께 친환경 원전 기술을 개발하지 않으면 기후변화 문제를 해결하기 어렵다는 공감대가 형성되고 있다"며 “국방 기술을 바탕으로 한 경제성장, 해양 개발 등에 대한 필요성이 높아져 소형 원전 기술이 재생에너지와 함께 기후변화, 대기오염과 같은 전지구적인 문제 해결책이 될 수 있다"고 말했다.

황 교수가 4년 내 개념설계를 완성할 소형 원자로는 모듈형이다. 핵연료를 한번 넣으면 40년 동안 핵연료 교체가 필요하지 않다. 보통 상용 원전에서 핵연료 교체는 3~7년 주기로 이뤄진다. 

비용도 많이 들지만 사용후핵연료를 만들어내기 때문에 핵확산 위험, 폐기물 처분 등 필연적인 우려가 따른다. 이같은 우려를 일괄적으로 해결하는 소형 원자로를 개발하겠다는 게 황 교수의 의지다.

황 교수는 “개발에 착수한 소형 원자로는 원자로를 물로 식히는 것이 아니라 납과 비스무스를 5대5로 혼합한 액체금속으로 식힌다"며 “이 액체금속은 123도에서 액체가 되고 1700도가 돼야 기체가 되는데 상온에서 물이나 공기와 만나도 반응과 폭발이 없는 장점이 있다"고 말했다.

특히 원자로 내부의 방사성 물질이 외부로 유출되지 않도록 하는 게 핵심이다. 원자로 전체 직경이 1.7m, 길이가 6m인 초소형 모듈 원전으로 사용후핵연료를 운송하는 국제표준용기 내부 직경 1.9m보다도 작다. 통째로 폐기하거나 분리하지 않고 안전하게 옮길 수 있다는 얘기다. 

선박에 탑재했을 때 문제가 생기면 바다에 빠진채로 두면 액세금속이 얼어 버려 사용후핵연료나 방사성물질이 봉인되는 식이다.

황 교수 연구팀은 4년간 개념설계가 완료되면 이후 상용화와 인허가를 위한 상세개발에 나설 예정이다. 상용화 시기는 짧게는 7년, 길게는 10년으로 보고 있다.

이 과정에서 황 교수는 탈원전 정책으로 비전을 뚜렷히 잡지 못하고 있는 원자력 인력 양성에도 초점을 맞출 계획이다. 

그는 “개발하려는 초소형 원전은 기후변화와 대기오염, 세계 핵비확산 등을 모두 해결하는 총체적인 근본 혁신 전략을 담고 있다"며 “원자력 전공 학생들을 키워내고 젊은 두뇌들이 다시 원자력 분야에서 혁신을 할 수 있도록 원자력 분야로 되돌아오는 효과를 기대하고 있다"고 설명했다.

황 교수는 “초소형 원자로 기술의 평화적 이용을 가장 우선적인 요건으로 생각하고 연구개발에 매진할 것"이라며 “해상풍력, 수소, 태양광 등 재생에너지와 함께 미래 에너지 대안으로 자리매김할 수 있도록 할 것"이라고 말했다.

문미옥 과기정통부 1차관이 2일 울산 롯데호텔에서 개막한 ′제17차 IAEA 인프로 다이얼로그 포럼′에서 축사하고 있다. UNIST 제공.

광역시 경기도강원도충청북도충청남도경상북도경상남도전라북도전라남도
서울타임뉴스인천타임뉴스대전타임뉴스대구타임뉴스광주타임뉴스울산타임뉴스부산타임뉴스제주타임뉴스세종타임뉴스수원타임뉴스과천타임뉴스광명타임뉴스고양타임뉴스파주타임뉴스김포타임뉴스부천타임뉴스의정부타임뉴스포천타임뉴스양주타임뉴스동두천타임뉴스연천타임뉴스남양주타임뉴스구리타임뉴스안양타임뉴스시흥타임뉴스군포타임뉴스용인타임뉴스오산타임뉴스화성타임뉴스평택타임뉴스안성타임뉴스성남타임뉴스경기.광주타임뉴스하남타임뉴스이천타임뉴스여주타임뉴스양평타임뉴스안산타임뉴스의왕타임뉴스가평타임뉴스원주타임뉴스동해타임뉴스양양타임뉴스속초타임뉴스강릉타임뉴스강원,고성타임뉴스인제타임뉴스양구타임뉴스철원타임뉴스화천타임뉴스춘천타임뉴스평창타임뉴스정선타임뉴스영월타임뉴스태백타임뉴스홍천타임뉴스횡성타임뉴스삼척타임뉴스청주타임뉴스진천타임뉴스음성타임뉴스증평타임뉴스영동타임뉴스옥천타임뉴스보은타임뉴스단양타임뉴스제천타임뉴스충주타임뉴스청원타임뉴스괴산타임뉴스천안타임뉴스당진타임뉴스서산타임뉴스금산타임뉴스논산타임뉴스계룡타임뉴스홍성타임뉴스청양타임뉴스서천타임뉴스보령타임뉴스예산타임뉴스부여타임뉴스공주타임뉴스연기타임뉴스아산타임뉴스태안타임뉴스포항타임뉴스안동타임뉴스의성타임뉴스군위타임뉴스영양타임뉴스울진타임뉴스문경타임뉴스상주타임뉴스예천타임뉴스영주타임뉴스청도타임뉴스청송타임뉴스영천타임뉴스경주타임뉴스영덕타임뉴스울릉타임뉴스구미타임뉴스김천타임뉴스칠곡타임뉴스고령타임뉴스성주타임뉴스경산타임뉴스봉화타임뉴스마산타임뉴스김해타임뉴스밀양타임뉴스의령타임뉴스창녕타임뉴스거창타임뉴스산청타임뉴스함양타임뉴스양산타임뉴스하동타임뉴스진주타임뉴스창원타임뉴스진해타임뉴스함안타임뉴스거제타임뉴스통영타임뉴스경남,고성타임뉴스사천타임뉴스남해타임뉴스합천타임뉴스전주타임뉴스부안타임뉴스정읍타임뉴스무주타임뉴스장수타임뉴스임실타임뉴스순창타임뉴스남원타임뉴스군산타임뉴스김제타임뉴스익산타임뉴스진안타임뉴스완주타임뉴스고창타임뉴스목포타임뉴스함평타임뉴스영광타임뉴스장성타임뉴스담양타임뉴스여수타임뉴스광양타임뉴스순천타임뉴스곡성타임뉴스구례타임뉴스나주타임뉴스고흥타임뉴스무안타임뉴스진도타임뉴스완도타임뉴스해남타임뉴스신안타임뉴스강진타임뉴스장흥타임뉴스영암타임뉴스보성타임뉴스화순타임뉴스

저작원오케이 인터넷신문위원회